Consumidores primarios: definición, ejemplos, función y más

En una cadena alimentaria ecológica, los consumidores se clasifican en consumidores primarios, secundarios y terciarios. Los consumidores primarios constituyen el segundo nivel trófico, ya que se alimentan de los productores primarios. En otras palabras, los consumidores primarios son organismos que consumen alimentos directamente de las plantas.

Los consumidores primarios son normalmente herbívoros. También se les conoce como heterótrofos, ya que no producen su propio alimento. En gran parte dependen de los autótrofos, que son plantas que producen su alimento a través de la fotosíntesis.

Estos organismos utilizan varias otras estrategias de alimentación. Los algívoros, por ejemplo, se alimentan de algas fotosintéticas. Los nectavores consumen néctar de plantas, los frugívoros consumen los cuerpos fructíferos de las plantas, los granívoros se alimentan de semillas y granos, los folívoros consumen material de las hojas, mientras que los fungívoros comen hongos heterótrofos como los hongos.

Consumidores Primarios
Un consumidor, también llamado heterótrofo, es un organismo que se alimenta de materia orgánica

¿A que llaman consumidores primarios?

Los consumidores primarios son aquellos miembros de una cadena alimenticia que comen productores o plantas. Los consumidores secundarios y superiores pueden comer consumidores primarios, así como plantas o consumidores de nivel inferior. Una cadena alimentaria está integrada por al menos tres elementos: los productores, los consumidores primarios y los consumidores secundarios.

Un ejemplo de una cadena alimenticia marina son las algas como plantas productoras, los crustáceos pequeños como consumidores primarios y las ballenas como consumidores secundarios. Un ejemplo de una cadena alimenticia terrestre es el pasto como planta productora, los antílopes como consumidores primarios y los leones como consumidores secundarios.

Los consumidores primarios se encuentran en todos los biomas y abarcan una amplia gama de nichos. En ese sentido, veamos algunos ejemplos de consumidores primarios.

Ejemplos de consumidores primarios

Los consumidores primarios pueden ir desde organismos microscópicos como el zooplancton hasta criaturas grandes como los elefantes. Aquí hay unos ejemplos.

1. Rumiantes como jirafas y vacas

Los consumidores herbívoros primarios, como vacas, cabras, cebras, jirafas, son consumidores primarios. Consumen material vegetal como hierba, ramas y raíces.

Las paredes celulares de las plantas tienen celulosa que es difícil de romper. Ante esto, los rumiantes o mamíferos poseen un sistema de adaptabilidad que les permite obtener una gran cantidad de nutrientes a través del proceso de digestión y fermentación. Es proceso, como es bien sabido, se desarrolla en las cuatro cámaras que poseen en el interior de sus estómagos.

Desde la boca de un rumiante, el material vegetal masticado se dirige a la primera cámara digestiva, el rumen y el retículo. En esta cámara, la comida se mezcla con saliva. Luego se separa en forma de masa sólida y líquida.

La masa sólida se devuelve a la boca, donde se mastica para reducirla a las partículas de alimento más pequeñas posibles. Estas pequeñas partículas de comida son devueltas a las cámaras digestivas. En las cámaras, estos fibromas celulares son despedazados o destruidos por bacterias, hongos y protozoos.

La complejidad del estómago de los rumiantes sirve para mostrar los desafíos que experimentan los animales grandes cuando se trata de extraer nutrientes de los carbohidratos de las plantas. No obstante, la volatilidad de las proteínas y ácidos grasos que se generan a partir de este sistema forman un componente integral de la dieta humana.

2. Aves herbívoras

Mientras que algunas especies de aves son carnívoras u omnívoras, muchas aves solo comen semillas, cerezas y frutas. Esto los califica para ser herbívoros, y por lo tanto, consumidores primarios.

Las aves que basan su dieta en material vegetal normalmente tienen picos adaptados morfológicamente. Con tales picos, pueden explotar fácilmente su fuente de alimento.

Los loros, periquitos y tucanes están dotados de picos excepcionalmente fuertes con los que pueden romper nueces sin esfuerzo. Los picos también actúan como una herramienta de estabilización para trepar árboles grandes y alcanzar los frutos en los puntos más altos del árbol.

Las especies que tienen picos muy pequeños, puntiagudos y alargados como los colibríes y demás especies similares, pueden alcanzar el néctar en lo profundo de las flores.

A la luz del hecho de que en gran parte se alimentan de granos y semillas, muchos canarios, pinzones y loros tienen un pico corto, duro y puntiagudo. Estos impresionantes y adaptables picos, son funcionales al permitirles recoger los granos con gran precisión.

3. Zooplancton

El zooplancton es un organismo microscópico que vive como organismos acumulados en el ecosistema marino. Zooplancton incluye protozoos y metazoos que están en su etapa junior. Estos metazoos incluyen crustáceos y moluscos.

Los organismos zooplanctónicos son en gran parte heterótrofos. Es decir, obtienen sus nutrientes del carbón generado a través de la fotosíntesis. Este proceso es facilitado por los productores primarios del ecosistema marino, que transforman el carbón orgánico en energía utilizable.

Además, el zooplancton es virtualmente el principal productor de alimentos a través de su filtración. En este modo de alimentación, el agua pasa a través de filtros especializados donde el fitoplancton presente en el agua se filtra y se digiere.

Hay una gran cantidad de consumidores primarios sobre el planeta tierra. La mayoría de ellos son mucho más pequeños y con poco impacto en el ecosistema. Por ejemplo, especies como el ratón, la ardilla o el escarabajo son especies que representan muy bien a la variedad de consumidores primarios que existe.

También vale la pena señalar que algunos consumidores primarios también pueden encajar en otros niveles tróficos a medida que varía su dieta. Por ejemplo, cuando un oso se alimenta de bayas, califica para ser un consumidor primario.

Cuando los osos consumen los cardúmenes de salmón, pasan a ser consumidores terciarios. Tenga en cuenta que el salmón es un consumidor secundario porque come arenque, que se alimenta de zooplancton que come fitoplancton. El fitoplancton, por otro lado, hace su propia comida usando el sol.

Consumidores Primarios
Los consumidores primarios son organismos que consumen productores de energía y nutrientes

Ejemplos de cadenas alimenticias

Las cadenas alimentarias tienen al menos tres miembros: el productor, el consumidor primario y el consumidor secundario. En una cadena alimenticia simple, el productor primario es una planta, el consumidor primario es un herbívoro que se come la planta y el consumidor secundario es un carnívoro que se come al productor primario.

Un ejemplo de una cadena alimenticia marina simple coloca a las algas en el fondo como productor. Las algas son plantas que utilizan agua de mar, luz solar y dióxido de carbono de la atmósfera para producir carbohidratos. Los pequeños crustáceos, como el krill, se comen las algas y son el principal consumidor. Cuando hay muchas algas en el agua de mar, la concentración de kril puede ser bastante alta.

Las ballenas utilizan la alta concentración de krill como su fuente de alimento, ingiriendo enormes bocados de agua de mar y filtrando a través de los costados de sus mandíbulas para comer el krill. En este caso, las ballenas pasan a ser consumidores terciarias.

Una cadena alimenticia simple basada en tierra está formada por pasto, antílopes y leones. La hierba produce los carbohidratos que los antílopes, los principales consumidores, necesitan para sobrevivir. Los antílopes son alimento para los consumidores secundarios, los leones. Las cadenas alimentarias pueden ser más elaboradas, como el pasto, los insectos, las aves y los halcones, pero siempre tienen un productor y un consumidor primario.

Ahora echemos un vistazo rápido a las funciones de los consumidores primarios.

Funciones de los consumidores primarios

Los consumidores primarios juegan un papel importante en un ecosistema. Ayudan en la transferencia de energía dentro de un ecosistema, sin el cual un ecosistema puede perder su equilibrio y colapsar. ¿Pero cómo logran eso?

Los consumidores secundarios y terciarios en la cadena alimentaria no pueden producir sus propios alimentos a través de la fotosíntesis. Tampoco pueden ingerir plantas. Dependen de los consumidores primarios para sus necesidades de nutrientes y energía. Así es como va el proceso:

Los productores primarios, las plantas, utilizan la luz solar para fabricar sus propios alimentos a través de la fotosíntesis. Y de ahí el nombre de autótrofos. Posteriormente, los denominados consumidores primarios se alimentan de plantas. Luego, los consumidores secundarios y terciarios comen a los consumidores primarios como alimento.

Después, los organismos en la parte superior de la cadena alimenticia, incluidos los humanos, mueren. Los descomponedores, como las bacterias y los hongos, se alimentan de sus restos de nutrientes. Estos descomponedores luego reciclan los elementos químicos de esos nutrientes de regreso al ecosistema.

En un entorno terrestre, una oruga es un gran ejemplo de un consumidor primario. Después de alimentarse de las hojas de las plantas, las orugas son consumidas por las aves y otros animales pequeños. En un ambiente marino, un camarón sería un consumidor primario. Un camarón en gran parte come fitoplancton. Los camarones son comidos por grandes animales marinos, como las ballenas, como alimento.

Vale la pena señalar, sin embargo, que solo el 10% de la energía pasa normalmente de un nivel trófico al siguiente durante el proceso de transferencia de energía. Esto explica por qué normalmente hay más consumidores primarios en un ecosistema y mucho menos depredadores de nivel superior. El diagrama de transferencia de energía del ecosistema deriva su forma piramidal característica de este fenómeno.

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