Organismos modificados genéticamente (OMG) – Pros y contras

Hay un amplio escepticismo cuando llega a la percepción pública de los OGM, es decir, los organismos modificados genéticamente. Quizás intuitivamente la idea de organismos reproductores cuyo material genético ha sido alterado utilizando  técnicas de ingeniería genética no suena muy atractiva. El hecho es que los humanos han estado manipulando el código genético de nuestras semillas, plantas y animales durante siglos.

Cuando los humanos empezaron a domesticar animales y criarlos con otros, esencialmente estábamos cambiando la composición genética de esos animales para producir descendientes que cumplieran con algunos criterios mejor que otros. Lo que cambió radicalmente en el siglo XX fue que este proceso, que antes tardaba años o décadas en completarse sobre la base del ensayo y error, ahora podía hacerse rápido y, en principio, de manera mucho más efectiva.

Pero la controversia sobre los organismos modificados genéticamente, particularmente en los alimentos, continúa: los científicos están divididos, los gobiernos están aplicando diferentes enfoques regulatorios, los agricultores y la industria alimentaria no siempre están de acuerdo, y los ambientalistas y grupos de consumidores no están convencidos acerca de la seguridad de los OGM.

En un debate, que hasta el momento ha generado más de  2,000 estudios, que documenta que la tecnología OGM no representa una amenaza inusual para la salud humana, y probablemente involucra a muchas personas que apoyan la idea opuesta, tal vez sea difícil quitar los argumentos. A los datos básicos y obtener una nueva mirada a los problemas.

Entendiendo los Organismos modificados genéticamente (OMG)

Un organismo modificado genéticamente es uno en el que sus genes se han alterado en un laboratorio. Cuando se habla de plantas, es diferente de una planta híbrida en que una planta híbrida es una que se ha cruzado con otra de su propia especie, por ejemplo, dos vides. El híbrido resultante de las dos plantas contiene algunas de las características de cada una, por ejemplo, una vid más resistente al frío podría ser el resultado de la cruz.

Organismos Modificados Genéticamente

Las plantas se modifican genéticamente para lograr resultados específicos, principalmente para hacer que el cultivo sea resistente a las plagas o a los herbicidas pulverizados en las malezas vecinas.

Un ejemplo de una planta modificada genéticamente es el maíz Bt. La compañía química Monsanto, un importante proveedor de productos químicos para la agricultura y productor de productos OGM, cruzó material genético en un laboratorio a partir de una bacteria resistente a las plagas (bacillus thuringiensis o Bt) que ocurre naturalmente en muchos suelos con maíz.

El producto resultante, el maíz Bt, contiene los compuestos insecticidas comúnmente llamados toxinas Bt dentro de cada célula. La planta en sí es un pesticida registrado en la EPA. Mata al gusano de la raíz del maíz que intenta alimentarse de él.

La EPA ha concluido que es seguro para todos los mamíferos, aves y peces y solo es tóxico para los insectos selectivos. Millones de acres de cultivos Bt, incluyendo algodón y papas, se cultivan actualmente en los Estados Unidos.

Ventajas de los Organismos Modificados Genéticamente

 Entre las ventajas de los organismos modificados genéticamente podemos encontrar las siguientes generalidades:

1.- Mayor resistencia a las plagas de los cultivos

Los cultivos de organismos modificados genéticamente para matar plagas no requerirán la aplicación adicional de pesticidas. La aplicación de pesticidas es una preocupación ambiental muy grande y cualquier medida para reducir su uso resultará en consecuencias ambientales favorables para la salud del suelo y la pureza del agua y todas las formas de vida que dependen de un suelo, aire y agua saludables.

De hecho, la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) informó en 2016 que los cultivos Bt han reducido las aplicaciones de insecticidas en 123 millones de libras

2.- Menos residuos de pesticidas en los alimentos

Los cultivos modificados genéticamente para matar plagas se traducen en menos residuos de pesticidas en los alimentos. Los datos del USDA para el año 2015 mostraron que el 85 por ciento de los alimentos analizados tenían residuos de pesticidas.

Las muestras de alimentos analizadas cambian cada año, por lo que una comparación año por año no es excepcionalmente significativa. Sin embargo, para dar una idea del uso extensivo de pesticidas en los cultivos, el 77 por ciento de los alimentos probados en 2016 tenían residuos de pesticidas.

La EPA resume estos mismos datos de manera diferente, minimizando la preocupación sobre el consumo de toxinas.

Abre su resumen con la afirmación de que en 2016, más del 99 por ciento de las muestras analizadas tenían residuos muy por debajo de las tolerancias establecidas por la EPA. Su conclusión es que el 99 por ciento de los alimentos analizados, mientras que la mayoría de ellos aún contienen fungicidas, herbicidas e insecticidas medibles, es seguro comerlos.

3.- Reducción de la escorrentía agrícola

Usar menos pesticidas no solo es beneficioso para las mariposas, abejas, aves, animales que se alimentan del cultivo y nosotros, sino que también es útil para los organismos del suelo, los suministros de agua y la vida acuática.

Los pesticidas destruyen los microorganismos del suelo que contribuyen a la nutrición de las plantas. Los productores entonces complementan el suelo con fertilizantes químicos. Tanto la escorrentía de pesticidas como la de fertilizantes entran en el nivel freático y las vías fluviales, lo que hace que el agua no sea apta para beber ni para la vida acuática.

4.- Menor riesgo de contaminación por pesticidas

La deriva de pesticidas causada por las corrientes de viento y la polinización cruzada también contaminan las tierras de cultivo vecinas, por lo que cualquier reducción en el uso de pesticidas disminuye esta consecuencia no intencionada y destructiva.

5.- Mayor rendimiento de cultivos

Se sugiere que los cultivos transgénicos pueden ofrecer mayores rendimientos de cultivos, lo que podría ayudar en la lucha por la seguridad alimentaria en todo el mundo. Con alrededor de 795 millones de personas en el mundo que no tienen suficientes alimentos para llevar una vida activa y saludable, la posibilidad de que algunos cultivos ayuden a producir más alimentos parece muy atractiva.

Por ejemplo, si se encuentra un gen que es responsable de hacer que un cultivo sea resistente a la sequía, podría inyectarse en el cultivo huésped plantado donde amenaza la sequía.

Sin embargo, un estudio reciente encargado por el Servicio de Investigación Económica del Departamento de Agricultura de EE. UU. Indicó que este podría no ser necesariamente el caso.

Específicamente, el informe concluyó que «durante los primeros 15 años de uso comercial, no se ha demostrado que las semillas de organismos modificados genéticamente aumenten definitivamente el potencial de rendimiento» y «de hecho, los rendimientos de semillas tolerantes a herbicidas o resistentes a insectos pueden ser ocasionalmente más bajos que los Rendimientos de variedades convencionales.

Organismos Modificados Genéticamente

6.- Menor riesgo de fracaso del cultivo

Más allá del aumento de los rendimientos, los organismos modificados genéticamente se consideran más económicos. A pesar de los costos más altos de las semillas, las semillas OGM no necesitan tantos pesticidas o herbicidas, y como los cultivos deben crecer más fácilmente, requieren menos miembros del personal para ayudarlos a crecer.

Según los expertos, se considera que los OMG son más resistentes a las plagas, así como a algunas condiciones climáticas, lo que ayuda a minimizar el fracaso de los cultivos.

7.- Valor nutricional enriquecido

Los cultivos modificados genéticamente se asocian con una mejor calidad de los alimentos. Un gen modificado puede aumentar o disminuir el contenido de vitaminas, minerales o ácidos grasos del cultivo.

El arroz dorado se modifica para aumentar su contenido de betacaroteno, lo que le da un tono más profundo. Esta sería una forma efectiva de contrarrestar las tasas globales de deficiencia de vitamina A, dado que más de la mitad de la población mundial tiene el arroz como parte fundamental de su dieta. Pero la ciencia es un poco amorfa. Se ha descubierto que a veces, cuando una vitamina aumenta, otra disminuirá como consecuencia involuntaria.

Por ejemplo, el aceite de canola diseñado para contener vitamina A ha reducido los niveles de vitamina E. La fortificación de vitaminas y minerales se puede lograr sin ingeniería genética.

También, la modificación genética puede usarse ostensiblemente para producir un producto con una vida útil más larga sin el uso de conservantes. Los estudios muestran consecuencias no deseadas de un valor nutricional reducido en cultivos modificados genéticamente para otros fines

Desventajas de los Organismos Modificados Genéticamente

Entre las desventajas que podemos hallar dentro de los organismos modificados genéticamente podemos encontrar lo siguiente:

1.- Mayor uso de herbicidas

Si el cultivo en cuestión fue modificado genéticamente para soportar los herbicidas, entonces no hay incentivo para disminuir el uso de herbicidas. La razón para diseñar una planta de este tipo es que los aerosoles químicos pueden aplicarse indiscriminadamente en amplias franjas a lo largo de los campos.

De hecho, la agroindustria tendría libertad para rociar los cultivos con más herbicidas y causar más destrucción ambiental. El incentivo financiero para cabildear contra las regulaciones de OGM, incluso solo etiquetar alimentos hechos de OGM y asegurar al público que los organismos modificados genéticamente son seguros es enorme.

2.- Falta de evidencia científica que demuestre que los alimentos OGM son seguros para el consumo

Si las papas se crean con un gen resistente a los herbicidas, no hay absolutamente nada que decir que las papas cuando se consumen no produzcan un mecanismo que cause daño a los riñones o al hígado, funciones hormonales o que reaccionen de manera adversa a los humanos a nivel molecular.

Es simplemente un signo de interrogación gigante. Es por esta razón que muchos países tienen prohibiciones totales o parciales de los organismos modificados genéticamente y muchos más tienen restricciones significativas y requisitos de divulgación pública.

¿Son estos cultivos genéticamente alterados realmente los alimentos en el sentido de proporcionar valor nutricional, o se describen con más precisión como bombas de tiempo para la liberación de carcinógenos?

Organismos Modificados Genéticamente

Los científicos argumentan que los datos sobre el efecto acumulativo del consumo de pesticidas a lo largo del tiempo ya son muy escasos. Entonces, ¿qué pasa con los alimentos que han sido alterados genéticamente para que sean esencialmente pesticidas y también se hayan rociado ampliamente con herbicidas, un escenario muy probable?

Diseñar un estudio para probar los efectos de las exposiciones dietéticas a los pesticidas es un esfuerzo costoso y complejo. Los estudios a largo plazo de los efectos de la exposición a pesticidas organofosforados y piretroides, dos pesticidas de uso común en niños estadounidenses, comenzaron en la década de 1990.

Estos estudios demostraron que los cerebros de los niños eran mucho más sensibles a la absorción química que los animales de laboratorio utilizados en los estudios iniciales que mostraban que los pesticidas eran seguros para el consumo humano y concluyeron que las exposiciones de los niños eran lo suficientemente altas como para causar daños sutiles pero duraderos, sus cerebros y sistemas nerviosos, incluida una mayor probabilidad de ser diagnosticados con TDAH

Teniendo en cuenta estos resultados, en 2015, la EPA propuso prohibir el uso de uno de los pesticidas organofosforados que causan el daño cerebral, el clorpirifos. La EPA descubrió que prohibirlo no causaría dificultades excesivas a los 40,000 agricultores que lo usan, ya que tenían acceso a pesticidas alternativos. Los agro-negocios rechazaron el argumento, argumentando que el producto químico era crítico para el suministro nacional de cereales, forrajes, frutas, nueces, verduras y aceite.

En marzo de 2017, el recién nombrado jefe de EPA de la administración Trump, Scott Pruitt, rechazó la recomendación de los científicos de la agencia de prohibir el uso comercial del pesticida.

Debemos evaluar razonablemente los intereses políticos en juego en los Estados Unidos actualmente, con un presidente en funciones que ha expresado abiertamente su apoyo a los organismos modificados genéticamente (OMG) y la industria de la biotecnología y es poco probable que apoye estudios sobre los riesgos para la salud de los productos de agro-negocios.

3.- Introducción de nuevos alérgenos en nuestro sistema alimentario

Una preocupación adicional con los OGM es que los cambios en el código genético que los hacen mejores en términos nutricionales también podrían crear posibles alergias a las personas. Más específicamente, de acuerdo con la Universidad de Brown, hacer semillas GM requiere la mezcla y adición de proteínas que no ocurren naturalmente en la planta o animal original.

Por lo tanto, es posible que este proceso agregue un alérgeno a un producto alimenticio que de otro modo no lo habría tenido. Además, este proceso podría crear nuevos alérgenos e incluso podría conducir a la aparición de nuevas enfermedades.

4.- Resistencia a los antibióticos

Debido a que algunos alimentos u organismos modificados genéticamente tienen propiedades antibióticas incorporadas para ayudar a que los cultivos sean resistentes a enfermedades o virus, los antibióticos se transfieren a nuestro cuerpo y permanecen allí después de haber ingerido un producto modificado genéticamente.

Esto, a su vez, reduce la respuesta de nuestro propio cuerpo a los antibióticos, lo que hace que el medicamento sea menos efectivo.

5.- Otros impactos ambientales adversos

Un cultivo de OMG puede tener un impacto tóxico en otros seres vivos. Por ejemplo, se encontró que el maíz Bt destruyó las larvas de la mariposa monarca.

6.- La evolución de las súper plagas y súper malezas

Por ejemplo, los insectos evolucionarán y son resistentes a la cepa Bt. No tendrán depredadores en el ambiente natural y probablemente requerirán pesticidas aún más fuertes para matar.

Como un problema de salud pública, la EPA ya lo ha reconocido y asume la responsabilidad de manejar y prevenir una mayor resistencia de los insectos al maíz Bt.

Pero, ¿deberían gastarse los escasos recursos del gobierno en estudios que beneficien a la empresa y obtener los beneficios de los productos patentados? ¿No debería ser la carga de abordar este problema consecuente en la empresa que solicita el registro?

Surgirán problemas similares para cultivos genéticamente modificados resistentes a los herbicidas. Otras malezas reemplazarán a las personas muertas con el herbicida y el ciclo simplemente se repetirá con apuestas más altas.

7.- Pérdida de biodiversidad

Un cultivo de organismos modificados genéticamente se reproduce a través de la polinización e interactúa genéticamente con variedades naturales del mismo cultivo, produciendo contaminación genética.

Cuando se siembran cultivos transgénicos, pueden propagar sus transgenes a otras especies no objetivo, como malezas o plantas locales, y cambiar su código genético, que puede afectar negativamente al ecosistema local. Por ejemplo, las especies de malezas pueden volverse resistentes a los pesticidas.

Perú ha prohibido la importación, producción y uso de alimentos genéticamente modificados porque quieren proteger sus cultivos únicos como el maíz morado, el maíz blanco gigante y la papa.

Los OGM pueden tener un efecto perjudicial en la biodiversidad local. Por lo general, una variedad de organismos en las granjas puede ayudar a controlar las plagas. Sin embargo, en las granjas genéticamente modificadas, la homogeneidad genética de los cultivos contribuye a la disminución de la biodiversidad y aumenta la vulnerabilidad de los cultivos al cambio climático, las plagas y las enfermedades.

8.- Aumento de la dependencia de los agricultores de las semillas y productos químicos

La Organización Biodinámica de Egipto informa que aunque en los primeros años de uso de organismos modificados genéticamente la necesidad de pesticidas disminuyó, debido al aumento de la resistencia, ahora se necesitan aún más pesticidas.

El ciclo de comprar costosas semillas de organismos modificados genéticamente patentadas cada año y la necesidad de un aumento de pesticidas está resultando financieramente desastroso para muchos productores.

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